这所英国大学计划裁掉数学系,菲尔兹奖得主带头反对

来源:科研圈

该裁员计划遭到强烈反对,暂时搁浅,但莱斯特大学的财务危机仍然无解。

编译 戚译引

新冠疫情暴发已经对欧美学术群体就业造成了巨大的冲击。据《卫报》(the Guardian)报道,截至 1 月 22 日,英国已经有至少 9 所大学公布了裁员计划。这其中最受关注的一个案例就是莱斯特大学(University of Leicester):它计划裁掉整个数学系,还有文学、心理学这些在校方看来“多余”的院系。

莱斯特大学成立于 1921 年 10 月,今年将迎来建校一百周年纪念。这里的数学系更是知名数学家迈克尔·阿提亚(Sir Michael Atiyah)生前工作的地方。但是早在 2016 年,莱斯特大学就想要削减数学系,遭到阿提亚等人强烈反对,因此计划未能通过。

“多余”的数学系

这项计划最初于 1 月 18 日公布。那是新学期的第一天,莱斯特大学的教职工却收到校方邮件,得知全校共有 145 个职位存在“冗余风险”。

校方将这个裁员计划称为“塑造卓越”(Shaping for Excellence)。裁员将主要波及 5 个院系,分别是英文系、商科、信息学、数学和应用科学、心理学(专业全称神经科学、心理学与行为学);此外还有 3 个职业教育学院,分别是教育服务、学生与信息服务、资产与数字服务。

这一事件很快引发了舆论关注,特别是其中削减数学系的决定。莱斯特大学早在 2016 年就计划削减“纯数学”领域的教职工,遭到了国际上许多知名数学家的反对,包括阿提亚。阿提亚是 1996 年菲尔兹奖得主和 2004 年阿贝尔奖得主,2018 年 9 月宣称自己证明了黎曼猜想,受到广泛关注。他于 1995 – 2005 年担任莱斯特大学的荣誉校长(Chancellor),于 2019 年 1 月去世后,学校发布的讣告称他“被普遍认为是英国最伟大的数学家”。

这一次,英国数学家、1998 年菲尔兹奖得主蒂莫西·高尔斯(Timothy Gowers)率先发起了名为“数学不多余”(Mathematics is not redundant)的请愿,现已收集到超过 6000 个签名。高尔斯本人也是一位“纯数学”专家,主攻泛函分析和组合数学。请愿说明称,校方削减纯数学,最终只会保留 3 名教学型讲师负责本科数学课程,以便增加对人工智能(AI)、计算模型、数字化和数据科学方面的研究投入。(编者注:只保留 3 名讲师的决策没有查到正式的文件说明或媒体报道。)

有 Reddit 用户在拥有 150 万用户的数学版发帖讨论。一条高赞评论写道:“如果莱斯特大学任何院系都可以毫无预兆地被砍掉,那学者们似乎没什么理由到那里工作。”

校长被指“背叛了大学”

在莱斯特大学内部,教职工也在积极阻止这一决策。英国高校教职工通常会加入英国大学和学院联合会(University and College Union,简称 UCU),这是一个工会性质的组织,在各院校有分部。莱斯特大学工会(UCU Leicester)很快发声,对学校的决策提出质疑。

工会指出,早在 2020 年计划制订阶段,应用数学和纯数学领域的教职工已经提出反对,并质问校方为什么在 2021 年仍然推出了这个计划。并且自从疫情在英国暴发后,教职工已经承担了三倍的工作负荷。校方解除了数百名临时员工的工作合同,冻结了招聘,与此同时学生数量增加了。工会认为在这样的时候进行裁员不合理。

同时,工会严厉指责该计划的始作俑者、莱斯特大学校长(Vice-Chancellor)尼山·卡纳加拉哈(Nishan Canagarajah):“我们认为,卡纳加拉哈教授已背弃了作为学术监护人的责任。他已经背叛了我们大学的历史和使命,不适合领导该大学。”

据当地媒体《莱斯特水星报》(Leicester Mercury)报道,1 月 25 日,莱斯特大学工会的 200 名成员以高票通过了对卡纳加拉哈的不信任动议:98% 同意,无人反对。

百年高校的危机

不过,在尼山·卡纳加拉哈于 2019 年 11 月上任之前,莱斯特大学就已经面临重重危机。新冠疫情只是压垮它的最后一根稻草。

莱斯特大学工会将学校比作一家“被过度交易拖垮的老牌企业”。过度交易(overtrading)指企业过度扩张导致资金无法维持发展,而据工会推特消息,早在疫情发生前,莱斯特大学就因为大肆扩张和升级设施陷入经济危机。英国脱欧又让学校失去了一个主要的软贷款(soft financing)来源——欧洲投资银行(European Investment Bank),校方不得不转向利率更高的地方银行进行借贷,违约罚款和紧急透支的金额也在增加。到 2019 年底,包括保证金(escrow money)在内,学校账目上的现金只能勉强抵消负债。当时它的现金实际上只有所需的 70%,然后就受到了疫情冲击。目前莱斯特大学还未发布 2019/2020 年财报。

经过与工会的沟通,1 月 28 日,莱斯特大学发布一份声明,对裁员计划进行进一步说明。莱斯特大学共有 3800 名教职员工,而在 145 个有“冗余风险”的职位中,63 个是学术性质职位,82 个是职业教育职位;这些职位可能会变动,但不会全部削减,最终削减的职位数量将在 60 个左右。声明还表示,校方并未提出关闭商科、神经科学、心理学或数学学位教育的计划。

声明称,校方接下来将针对计划进行为期 90 天的讨论,工会、教职工、学生和外部持股者都将参与,并且会评估这期间收到的所有反馈。

看起来,莱斯特大学的数学系暂时是保住了。

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